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Et si la violence était une maladie contagieuse ?

Elle se propage comme une épidémie, selon une chaîne de transmission qui ressemble étrangement à celle d’une maladie contagieuse… Un mystère qui intrigue les chercheurs.

Il n'en a pas cru ses yeux. Après avoir passé une dizaine d’années à tenter de circonscrire les épidémies de Sida, de tuberculose et de choléra en Asie et en Afrique, l’épidémiologiste américain Gary Slutskin est tombé un jour sur la carte des homicides à Chicago : elle présentait de surprenantes similitudes avec celle de la propagation d’épidémies comme le choléra au Bangladesh. Avec toujours, au départ, une contamination, un premier acte de violence, puis une transmission. Et si la violence se propageait comme une maladie contagieuse ? C’est en tout cas, depuis quelques années, l’intuition des chercheurs en sciences sociales.

Comme des cerveaux qui se connectent

La violence se propage dans l’espace : elle se répand comme une tache d’huile dans un quartier. Elle se diffuse d’ami en ami, de relation en relation. Les pays ayant déjà connu un conflit présentent aussi un taux de criminalité plus élevé. Elle passe également de génération en génération : on sait qu’un enfant ayant été le témoin de violences familiales a plus de risques de les reproduire qu’un autre. Toutes sortes de violences sont concernées. Ainsi, le suicide d’une personnalité médiatique entraîne un pic de suicides dans les jours qui suivent. Les chiffres sont tellement flagrants qu’en 2013 l’Académie nationale de médecine des États-Unis s’est penchée sur la question lors d’un atelier intitulé « La contagion de la violence », rassemblant des spécialistes venus du monde entier.

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